Diez preguntas y respuestas: qué se sabe hasta ahora sobre el daño que causa el cigarrillo electrónico

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Al cigarrillo electrónico ya se le atribuyen seis muertes en los Estados Unidos. Sin embargo, no se conocen hasta ahora con claridad los mecanismos por los cuales este dispositivo causaría daños

a la salud.

Según detalla la agencia de noticias AP, las autoridades de salud estadounidenses investigan la causa de numerosas y graves enfermedades respiratorias que se están diagnosticando en personas que usan cigarrillos electrónicos y otros dispositivos de vapeo. Hasta ahora, se han identificado alrededor de 450 posibles casos en 33 estados, incluidas las seis muertes.

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Aquí, un resumen elaborado por la agencia de noticias AP sobre lo que se sabe hasta el momento acerca de las enfermedades respiratorias relacionadas con el uso de cigarrillos electrónicos o vapeadores.

1. ¿Cuáles son los síntomas?

Los pacientes están llegando a hospitales con tos, dolor en el pecho, dificultades para respirar, fatiga y vómitos.

2. ¿Qué tan graves son estas enfermedades?

Muchos de los reportes involucran padecimientos graves y que ponen en peligro la vida en gente que estaba saludable. Varios de los pacientes recibieron oxígeno. Algunos tuvieron que ser conectados a respiradores antes de recuperarse. Los antibióticos no funcionaron y, por el momento, se desconoce si los fármacos esteroides resultaron de ayuda.

3. ¿Qué productos están involucrados?

Hasta el momento, no se identificó ningún dispositivo, ingrediente o aditivo. La mayoría de los pacientes dijeron que utilizaron productos para vapear que contenían THC, la sustancia psicoactiva principal del cannabis. Otros señalaron que únicamente vapearon nicotina, mientras que algunos casos involucran tanto THC como nicotina.

4. ¿Hay un común denominador?

Los médicos no creen que las afecciones se deban a una bacteria. Sospechan, en cambio, que son causadas por una exposición a sustancias químicas. Un líquido para vapear contiene muchos posibles culpables.

Luego de analizar los productos, Nueva York ha enfocado su investigación en el acetato de vitamina E, que se ha utilizado recientemente como un espesante, sobre todo en los cartuchos de vapeadores que se venden en el mercado negro.

Proveedores dijeron que diluye los líquidos de vapeadores sin que se vean acuosos. La vitamina E es segura como una pastilla o para su uso en la piel, pero inhalar gotas aceitosas de vitamina E que terminan en los pulmones puede provocar neumonía.

Se han encontrado células inmunes que contienen gotas aceitosas en los pulmones de algunos pacientes. Estas células grandes, llamadas macrófagos, son el equipo de limpieza del sistema inmune. Los médicos de la Universidad de Utah piensan que esto podría ser una señal de una lesión por vapeo. Sus hallazgos en seis pacientes fueron publicados en la revista New England Journal of Medicine.

5. ¿Qué más contienen los líquidos de vapeo?

Gran parte de los cigarrillos electrónicos contienen sustancias químicas incoloras y sin sabor como propilenglicol y glicerina vegetal, que crea un vapor inhalable cuando se somete al calor. Dichas sustancias químicas son consideradas aditivos alimentarios, pero aún no se estudian sus efectos a largo plazo por inhalación.

Los investigadores han encontrado sustancias químicas que causan cáncer en el vapor de los cigarrillos electrónicos, como el formaldehído. Sin embargo, todavía no está claro si esas sustancias están presentes en cantidades suficientemente altas como para causar algún daño.

El vapor de los cigarrillos electrónicos contiene pequeñas partículas que llevan saborizantes. Algunos estudios iniciales de laboratorio y en animales sugieren que estas partículas pueden ocasionar daño en los pulmones, vías respiratorias y vasos sanguíneos, pero se necesita más investigación para entender mejor cómo el cuerpo humano reacciona ante ellas.

Se sabe todavía menos sobre el contenido de los aceites de THC y sobre cómo se comportan estas sustancias químicas cuando se someten a calor.

"No descartaría nada en ese punto porque sabemos muy poco", comentó el médico David Christiani, de la Escuela del Salud Pública T.H. Chan de la Universidad de Harvard.

6. ¿Esto es algo nuevo?

Ha habido reportes ocasionales de enfermedades similares, incluido uno en el año 2000 que estuvo vinculado con la inhalación de un vapor de aceite con infusión de marihuana, de fabricación casera. La gran mayoría de los casos son nuevos y alarmantes para las autoridades de salud pública.

7. ¿Quién está investigando y qué es lo que están haciendo?

En EE.UU., las autoridades sanitarias a nivel estatal y federal examinan productos y analizan los casos para hallar pistas.

Nueva York emitió citaciones a tres compañías que venden aditivos de vapeo hechos del acetato de vitamina E. El Estado quiere saber más sobre los ingredientes, la calidad de las materias primas, si se realizó alguna prueba de seguridad, las ventas de los productos en los últimos tres años y qué otros aditivos venden las compañías.

8. ¿En EE.UU., los productos de dispensarios con licencia estatal son seguros?

La mayoría de los casos involucran productos comprados en la calle, no en dispensarios ubicados en los estados donde las ventas de marihuana para fines medicinales o recreativos son legales. Una persona que falleció en Oregon había usado un cigarrillo electrónico que contenía aceite de marihuana comprada en un dispensario. Las autoridades sanitarias de la entidad no saben si el producto estaba contaminado o si la víctima pudo haber añadido algo al líquido.

9. ¿Qué sugieren las autoridades en este momento?

Las autoridades sanitarias instaron a la gente a dejar de vapear y a buscar atención médica en caso de que presenten problemas para respirar o dolor en el pecho luego de utilizar un vapeador.

10. ¿Cuál es la situación del cigarrillo electrónico en la Argentina?

En la Argentina, los cigarrillos electrónicos se venden libremente a pesar de estar prohibida su comercialización. Así lo señaló días atrás la Asociación Argentina de Medicina Respiratoria (AAMR), organismo que nuclea a neumonólogos y profesionales de la salud respiratoria de todo el país.

Señala la AAMR que si bien aún no se han reportado en el país patologías vinculadas al cigarrillo electrónico, "es fundamental advertir a la población sobre el riesgo de su uso".

La entidad instó, por un lado, a la comunidad médica a estar atenta y a interrogar sobre el uso de estos dispositivos a pacientes con síntomas respiratorios, sobre todo a adolescentes. Y, por otro, a la Anmat y las autoridades correspondientes a "ser enérgicos en la prohibición vigente de venta y publicidad de estos productos".

Al público en general, en tanto, la AAMR le solicitó que considere que todos los cigarrillos electrónicos que se ofrecen en el país llegan "como contrabando”.

LGP